流星和小行星是一回事吗?有没有恒星类型的流星?

原标题:流星和小行星是一回事吗?有没有恒星类型的流星?

世界上每年其实都会发生壮观的流星雨天文现象,在广袤而寂静的夜空中持续划过明亮而璀璨的亮线,在带给我们惊喜的同时,也被人为地赋予一定的美好愿景,因此对着流星许愿成为许多人在看到它们时必做的一件事情,既美好又浪漫。那么,带来这种壮观景象的流星,和我们常说的小行星是一回事吗?

我们先来看一下流星。在宇宙空间中,除了质量和体积比较庞大的恒星、行星、围绕行星运行的卫星以及围绕恒星作周期性公转的彗星以外,还存在着比较稀薄的星际气体以及尘埃物质、岩质或者冰质的固体块,它们特别是尘埃物质和固体块,大多都在引力的作用下沿着一定轨道围绕着恒星运行,另外还有一小部分围绕着行星和卫星运转。大部分的尘埃和固体块体积都非常微小,即使在外太空的航天器上,都无法直接被观测到。

正因为星际尘埃和固体块的质量和体积普遍微小,当有外界大质量天体经过时,会对这些微小的物质运行轨道产生非常明显的影响。比如,当星际尘埃靠近地球,或者地球运行时穿过它们的运行轨道,这部分物质就会有很大的几率被地球的引力所俘获,从而进入地球的大气层。当尘埃和固体块的直径达到0.1厘米以上时,就会与大气层中的气体分子产生明显的摩擦和碰撞效应,它们坠入地球时与地表的角度越大,那么相对运动速度就会越高,因摩擦和碰撞产生的能量就会越大,当与地球的相对速度大于10公里每秒时,就会使大气分子产生强烈的电离,其运动路线上就会形成明亮的发光现象,我们在地球上就能看到一条与周围夜空对比强烈的光线,真正的流星就此产生。

根据流星的大小、运行速度以及数量的多少,它们在夜空中产生的发光效应也不尽相同。坠落到地球大气层中的尘埃和固体块,有相当一部分由于质量较小,不会引发明显的发光现象,我们在地球上是用肉眼是观看不到的。另外,在能够看到的流星中,绝大部分都是单发性的,而且在通过大气层时完全气化。当固体块的质量较大、达到上百克,而且坠入的角度很大,那么它与大气层的摩擦就会非常剧烈,使得它们在地球上看来非常明显,这种流星人们习惯称它为火流星。如果从一个目标而来的星际尘埃和固体块数量特别多,那么就有一定的几率,我们在地球上看到众多的流星,从夜空中的一个点辐射开来,这就是比较罕见的流星雨现象。

我们再来看一下小行星。从概念上来看,小行星也是围绕着恒星作周期性公转的星体,只不过它们相对于行星来说质量很小而已,但是要比星际尘埃和固体块的质量大出许多。从物体的来源看,流星的组成物质,一方面来源于恒星系中恒星和行星、卫星等大质量天体在聚合时所残留的物质,另一方面来源于彗星在靠近恒星时,因高温而分解出来的物质。而小行星的来源,也包括两个方面,一个是在恒星系中各行星的形成过程中,当没有足够的物质聚合成质量较大的行星时,只能形成行星的“半成品”,分散漂浮在恒星系的一定轨道内,比如太阳系中的小行星带;另一方面是在恒星形成以后,在恒星风的吹拂下,一些星际物质逐渐被吹离距离恒星较远的轨道区域,逐渐形成以冰晶物质为主的小行星体,比如太阳系中的柯伊伯带。

一般情况下,小行星和其它星体是独立存在的,它们有自己的运行轨道,也有相对固定的运行周期。当小行星在运转过程中,因引力扰动的影响,使其相互之间发生碰撞,从而改变原有运行轨道,这个时候如果小行星偏移轨道接近地球,那么就会在地球引力作用下将其拉近,有一部分会坠入大气层,这个过程与流星的原理一样,在高速状态下,沿途的气体分子被电离,空间中的自由电子与原子再次结合就会释放一定的能量,我们就看到了小行星坠入大气层时“熊熊燃烧”的景象。那些没有燃烧完全的小行星,降落到地面便形成了陨石。因此,流星和小行星不是一回事。

至于宇宙中有没有恒星类型的流星,根据我们对流星的定义,显然不存在这样的“巨无霸”流星,因为恒星不可能会坠入地球的大气层。当然,如果我们放宽一下流星的定义,只要是在一定的空间中高速运行,在其运行轨迹上留下明显印迹的星体可以叫作流星的话,那么我们通过特殊的观测仪器,是可以发现存在这样的恒星的。

比如,在拥有众多恒星的球状星团中,特定时期就会发现这样的情况。球状星团中的恒星多达成千上万颗甚至更多,而且恒星的分布密度要比银河系中太阳周围的恒星密度大许多倍,而且越在核心区,这种分布密度越高。在球状星团的中心拥有极强的引力,维持着星团的整体稳定。不过,当球状星团靠近另外的大质量物体比如星系的中心区域,那么在星团的两端便会出现非常强大的引力差,继而形成潮汐力,使星团整体受到两侧的挤压,星团外围的一些恒星就有可能被“挤”出去。

这些被“挤”出去的恒星,拥有较高的运动速度,当穿过比较浓密的星际气体和尘埃区域时,就会与这些物质发生强烈的摩擦和碰撞,有一部分物质被恒星吸入其中,处于移动路线边缘的星际物质,便会在恒星高速穿过时内能快速提升,从而在紫外波段的图像中形成一条非常宽大且明显的移动痕迹。因此,我们姑且可以将这种被球状星云团“挤压”出去的恒星,称之为巨大的“流星”吧。

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